Justo antes de las 3 a.m. una noche de este mes, Scott Slumpff fue despertado por el sonido de un mensaje de texto.

"Se ha confirmado una anomalía ALERTCalifornia en tu área de interés", decía el mensaje.

Slumpff, jefe de batallón del Departamento de Protección contra Incendios y Silvicultura de California, se puso en acción de inmediato. El mensaje significaba que el nuevo sistema de inteligencia artificial de la agencia había identificado signos de un incendio forestal con una cámara remota en la cima de una montaña en el condado de San Diego.

En cuestión de minutos, se enviaron equipos al incendio en crecimiento en el Monte Laguna, sofocándolo antes de que creciera más allá de un área de 10 pies por 10 pies.

Sin la alerta, "ni siquiera hubiéramos sabido sobre el incendio hasta la mañana siguiente, cuando la gente esté afuera y vea el humo", dijo Slumpff. "Probablemente estaríamos mirando cientos de acres en lugar de un área pequeña".

La respuesta rápida fue parte de un nuevo proyecto piloto de inteligencia artificial operado por Cal Fire en asociación con el sistema ALERTCalifornia de la Universidad de California en San Diego, que mantiene 1,039 cámaras de alta definición en ubicaciones estratégicas en todo el estado.

El jefe de batallón de Cal Fire, Scott Slumpff, mantiene un ojo en las pantallas de la computadora en un centro de monitoreo de incendios forestales en Moreno Valley. La inteligencia artificial monitorea constantemente las transmisiones de las cámaras en busca de anomalías como el humo, y alerta a Cal Fire cuando detecta algo. Un recuadro rojo resalta la anomalía en la pantalla, lo que permite a los funcionarios verificar y responder rápidamente.

A man in a dimly light room turns away from his desk and gestures toward a wall of video monitors

El proyecto se implementó hace solo dos meses en seis centros de comando de emergencia de Cal Fire en el estado. Pero la comprobación del concepto ya ha sido tan exitosa, al identificar correctamente 77 incendios antes de que se registraran llamadas al 911, que pronto se implementará en los 21 centros.

"El éxito de este proyecto son los incendios de los que nunca te enteras", dijo Phillip SeLegue, jefe de personal de inteligencia contra incendios de Cal Fire.

El programa convierte a Cal Fire en la primera y única agencia de lucha contra incendios en el mundo en tener un sistema así en funcionamiento, dijo SeLegue. Aunque otras agencias están probando herramientas similares, ninguna se conecta directamente con los departamentos de bomberos para una respuesta inmediata.

De esa manera, la inteligencia artificial puede aprender del inmenso conocimiento de Cal Fire sobre la actividad de incendios, dijo Neal Driscoll, director de ALERTCalifornia. Debido a que el entrenamiento de la inteligencia artificial se basa en un sistema binario de sí o no, cada vez que un funcionario de Cal Fire confirma que lo que el sistema ha identificado es de hecho un incendio, se vuelve más inteligente.

Esta oportunidad de tenerlos enseñando a la IA — no se puede obtener una mejor experiencia", dijo Driscoll, quien también es profesor de geología y geofísica en UCSD.

A red box highlights an anomaly detected by artificial intelligence on Mount Laguna in San Diego County.

Una caja roja resalta una anomalía detectada por inteligencia artificial en el Monte Laguna en el condado de San Diego. La IA ya se ha perfeccionado en distinguir el humo de otras anomalías — como neblina y nubes — desde varios kilómetros de distancia, afirmó él. Es particularmente útil en áreas rurales remotas donde hay menos personas alrededor para reportar humo o llamas.

En los casi dos meses desde que Cal Fire recibió acceso a la IA, el programa ha alertado a la agencia de 128 incidentes antes de que se registren las llamadas al 911 — a veces con más de 20 minutos de anticipación, según datos proporcionados a The Times. De esos, 77 se confirmaron como incendios.

La red incluye cámaras fijas, así como cámaras de zoom de panorámica e inclinación con capacidad de visión nocturna de infrarrojos cercanos, las cuales juntas recolectan enormes petabytes de datos. Antes de la implementación de la IA, las imágenes eran monitoreadas manualmente por personas en los centros de comando, quienes naturalmente son susceptibles al cansancio y al error humano.

"Antes de esto, estaríamos monitoreando varias áreas de peligro de incendios o actividad", dijo SeLegue en medio del suave resplandor azul de las pantallas de monitoreo en la sala de control del Centro de Operaciones Interinstitucionales de la Región Sur en el condado de Riverside. "Ahora, en lugar de mirar esa pantalla constantemente, el único momento en que tu ojo tiene que mirar ahí arriba es cuando [la IA] detecta algo".

Hay otros avances también. El equipo de UCSD ha trabajado con el Servicio Geológico de Estados Unidos para mapear casi todo el estado utilizando tecnología de Detección y Rastreo de Luz (LIDAR), lo cual proporciona a Cal Fire información sobre vegetación, niveles de humedad del combustible, sequía, mortalidad de árboles y otros factores del paisaje que pueden afectar el comportamiento del fuego.

"A medida que avanza la temporada y esos combustibles ligeros y brillantes cambian, el sistema detecta ese cambio y lo integramos en nuestro programa de modelado de incendios", dijo SeLegue.

A computer screen during a videoconference displays a map of California, views of rural areas and a man speaking

El sistema también ha demostrado ser útil para las autoridades policiales, ya que los investigadores pueden utilizar las imágenes para retroceder hasta los primeros momentos del inicio del incendio mientras trabajan para determinar su causa.

El director de ALERTCalifornia, Neal Driscoll, habla sobre el sistema y su impacto en la lucha contra los incendios forestales durante una videoconferencia. El programa recibe financiamiento de inversiones federales, subvenciones y otros patrocinadores, incluyendo a Cal Fire, que ha invertido alrededor de $20 millones en los últimos cuatro años. Cal Fire patrocina ahora 201 de las más de 1,000 cámaras en el estado.

El Driscoll dijo que podía imaginar que la tecnología de inteligencia artificial se utilizaría para monitorear terremotos, deslizamientos de tierra, avalanchas y otros peligros en California, y eventualmente se expandiría a otros estados y agencias.

"Queremos construir la mejor ratonera", dijo. "Es un clima extremo, necesitamos trabajar juntos y aprovechar fondos y recursos. Esta competencia nos llevará a una mejor tecnología".

Esa tecnología es solo el comienzo.

La NASA también está financiando investigaciones sobre aprendizaje automático de inteligencia artificial y otras herramientas para misiones climáticas y científicas, dijeron los funcionarios durante una reciente sesión informativa.

La misión de Topografía de Océanos de Agua Superficial de la agencia, operada desde el Laboratorio de Propulsión a Chorro en La Cañada Flintridge, está midiendo casi toda el agua del planeta, mientras que su satélite NISAR está orbitando el globo para recopilar imágenes avanzadas de radar y otros datos.

"En los próximos dos años, entre SWOT y NISAR, habremos duplicado todas las bases de datos de ciencias de la Tierra de la NASA", dijo Karen St. Germain, directora de la División de Ciencias de la Tierra de la NASA. Las herramientas de inteligencia artificial "se volverán cada vez más importantes para ayudar a gestionar y extraer sentido de sus volúmenes de datos cada vez mayores".

La agencia también está investigando aviones no tripulados y drones que podrían ayudar en la respuesta de emergencia durante los incendios forestales, dijo Huy Tran, director de aeronáutica del Centro de Investigación Ames de la NASA en Silicon Valley.

"Esto nos ayudaría con lo que llamamos el 'segundo turno'", dijo Tran, lo que significa que cuando los equipos se van por la noche, "nuestros aviones no tripulados y de operación remota con nuevos sistemas de gestión del tráfico aéreo nos permitirían sofocar el fuego durante la noche, que es cuando el incendio forestal está relativamente calmado".

Estas innovaciones son bienvenidas ya que el cambio climático continúa alimentando incendios más grandes, rápidos y frecuentes en California y otras partes del mundo. Dieciocho de los 20 incendios forestales más grandes del estado han ocurrido desde el año 2000, y el estado experimentó su primer incendio de un millón de acres en 2020.

El año pasado, los incendios forestales en California causaron la muerte de nueve personas. El incendio de Mill en el condado de Siskiyou destruyó el vecindario de Lincoln Heights en Weed, mientras que los incendios de McKinney y Oak en el condado de Mariposa destruyeron casi 200 estructuras cada uno. El incendio de Coastal en el condado de Orange se cobró al menos 20 hogares.

Nick Schuler, subdirector de comunicaciones y conciencia de incidentes de emergencia de Cal Fire, recordó un incidente reciente en el que utilizó las cámaras de ALERTCalifornia para monitorear un incendio en Topanga desde un centro de comando en San Diego.

Simplemente al mirar la pantalla, pudo tomar decisiones informadas sobre cierres de carreteras, cortes de servicios públicos y otras medidas críticas de respuesta.

"Pude mejorar la conciencia de la situación a cerca de 150 millas de distancia de donde ocurrió esto, y antes de que los primeros recursos llegaran al lugar", dijo.

Añadió que aunque existen otras agencias de bomberos experimentando con inteligencia artificial, "están muy lejos de tenerla en un centro de despacho de emergencias 911 y realmente tener la capacidad de tomar decisiones en cuestión de segundos basadas en esta tecnología emergente".