Cuando Microsoft anunció una inversión multimillonaria en OpenAI a principios de este año, Azure se convirtió en el "proveedor exclusivo en la nube" del fabricante de ChatGPT, según Business Insider.

Del mismo modo, poco después de que Google invirtiera $300 millones en Anthropic, rival de ChatGPT, a finales del año pasado, la startup de inteligencia artificial se comprometió a comprar a Google Cloud. Hay otra operación en marcha con atributos similares que involucra a Runway AI y una importante empresa de la nube.

Y cuando Amazon Web Services se asoció con Hugging Face este año, el gigante en la nube se comprometió a hacer ampliamente disponibles las herramientas de la startup de IA a sus propios clientes, a cambio de convertirse en su "proveedor de nube preferido."

Estos tipos de acuerdos mutuos están cada vez más presentes en el frenético espacio de IA generativa. Comparten una estructura similar y un problema similar: los inversores y analistas dicen que estas transacciones pueden impulsar el crecimiento de los ingresos mediante una práctica conocida como "round tripping", en la que el dinero sale a través de la inversión en la startup y vuelve en forma de gasto en la nube.

Este tipo de arreglos quid pro quo existe hace décadas en la industria tecnológica. Pero últimamente están atrayendo más escrutinio porque podrían inflar artificialmente los ingresos en la nube, un impulsor clave del crecimiento para Microsoft, Google y Amazon, según Ted Mortonson, director gerente de la empresa de servicios financieros Baird.

"Los inversores están preguntando cuánto del crecimiento en Azure proviene de OpenAI y cuánto no", dijo Mortonson a Insider. "Todos están realmente poniendo a prueba sus modelos porque necesitan entender cómo se ve el crecimiento orgánico".

El problema fue la primera pregunta formulada durante la reciente llamada de ganancias de Microsoft, cuando Keith Weiss de Morgan Stanley planteó el tema. La CFO de Microsoft, Amy Hood, respondió que OpenAI se trata "como cualquier otro cliente que usaría" Azure, y su gasto se reconocería como ingreso "como cualquier otro cliente que tiene una relación comercial con nosotros".

No está claro lo que Hood quiso decir con esto. ¿Es OpenAI un cliente de la nube regular que no recibe dinero de inversión de Microsoft? ¿O está OpenAI canalizando el dinero de Microsoft de vuelta a Azure y la empresa de software simplemente informa esos ingresos de todos modos? Insider preguntó a Microsoft para aclarar, y un portavoz dijo que no se han divulgado los detalles del acuerdo con OpenAI y remitió a la respuesta de Hood a Weiss. Insider preguntó una vez más y recibió esta declaración: "Cumplimos con todos los requisitos GAAP".

El portavoz de Google remitió a Insider a Anthropic para responder preguntas sobre los métodos de contabilidad de Google. Google también envió a Insider un enlace a su último informe anual 10-K, que no menciona a Anthropic. El portavoz de Anthropic dijo: "Trabajamos con una variedad de proveedores de nube, incluidos Amazon y Google".

Un portavoz de Amazon declaró que la empresa "cumple con todas las normas y regulaciones contables y registra adecuadamente todos los ingresos y gastos".

Manipulando los números

Algunos de los inversores más destacados de Silicon Valley están confundidos y preocupados por esta tendencia. El capitalista de riesgo Bill Gurley, inversor temprano en Uber, Glassdoor y Zillow, preguntó en Twitter en febrero si las empresas de la nube pueden reconocer dichos ingresos, cuando su inversión en efecto "requiere el uso del mismo dinero en sus servicios".

"¿No podrían maquillar sus propios números a gran escala?" escribió Gurley.

Bill Gurley, socio general de Benchmark Capital, habla durante una entrevista de Bloomberg Television en la Conferencia de Tecnología e Internet de Goldman Sachs en San Francisco, California. David Paul Morris/Bloomberg via Getty Images Otros inversores se unieron rápidamente. Mark Pols, que solía trabajar en adquisiciones en Facebook y Amazon, escribió que estas estructuras de trato desencadenarían "alarmas de contabilidad" cuando hay gastos reales por parte de la startup que recibe la inversión, incluso si no hay una exigencia recíproca explícita de gasto.

Matt Garratt, socio general de USVP y exjefe de Salesforce Ventures, lo llamó "circularidad". Él dijo que era un "gran problema" en Salesforce Ventures, y la empresa tenía "garantías para prevenir esto". Por ejemplo, no podía utilizar el dinero de riesgo como una herramienta de intercambio, y aunque lo hiciera, Salesforce no podría reconocer ingresos hasta el monto de la inversión.

"Incluso si hubiera percepción de circularidad (y solo fuera coincidencia), el equipo contable no reconocería los ingresos." tuiteó Garratt. Un portavoz de Salesforce no respondió a una solicitud de comentarios.

Zona gris

Las normas contables de EE. UU. requieren que se reduzcan los ingresos por cualquier efectivo u otra consideración que el proveedor del servicio dé al cliente, pero hay mucho margen de interpretación, según Patrick Badolato, un profesor de contabilidad de la Universidad de Texas en Austin.

En el caso de Microsoft y OpenAI, una consideración cuid pro quo explícita construida en el contrato sería importante. Por ejemplo, si el contrato dice específicamente que Microsoft invertirá en OpenAI "solo si" OpenAI compra la misma cantidad de servicios en la nube de Azure, entonces, de conformidad con las normas contables de EE. UU., "no se debería reconocer ningún ingreso", dijo Badolato a Insider.

El CEO de OpenAI, Sam Altman, habla con miembros de la prensa durante el lanzamiento del nuevo motor de búsqueda de IA impulsado por Bing de Microsoft en la sede de la empresa en Redmond, Washington, el martes 7 de febrero de 2023. Jovelle Tamayo/Getty Images Pero hay situaciones en las que los proveedores de servicios en la nube pueden reconocer ingresos, incluso cuando tienen acuerdos adicionales con los clientes, dijo.

Eso sucede cuando el acuerdo adicional tiene sustancia económica que es "distinta" de proporcionar un servicio específico al cliente, dijo Badolato. Ejemplos incluyen la reventa de productos, la concesión de licencias o derechos para futuras compras, o el desarrollo de un activo en nombre del cliente, según la Junta de Normas de Contabilidad Financiera. Microsoft ha construido varios nuevos productos, en su motor de búsqueda de Bing y aplicaciones de productividad de Office, utilizando la tecnología de OpenAI, por ejemplo.

Badolato dijo que el problema probablemente se relaciona con la sección "Consideración pagadera al cliente" de las normas contables de EE. UU.. Esa sección establece que una empresa debe reducir sus ingresos por el monto pagado, que incluye efectivo, créditos de servicio o instrumentos de capital, a menos que el pago sea a cambio de un bien o servicio "distinto".

Si el arreglo adicional es una transacción distinta, las empresas aún deben considerar el valor justo de lo que se paga y recibe para asegurarse de que no haya discrepancia en los ingresos reconocidos.

"La existencia de arreglos adicionales requiere mayor escrutinio ya que un arreglo adicional puede coaccionar o incentivar al cliente a participar en contratos que ayudan a inflar los ingresos reconocidos por el proveedor de servicios (por ejemplo, 'round tripping')", dijo Badolato en un correo electrónico.

Objetivo diferente

No todos los inversores son escépticos de estas transacciones. Algunos capitalistas de riesgo que hablaron con Insider dijeron que los grandes proveedores de la nube están enfocados en hacer crecer el espacio más amplio para el aprendizaje automático generativo y apoyar a sus socios, no en aumentar los ingresos.

"No estoy de acuerdo con Bill [Gurley]", dijo Matt McIlwain, director gerente de Madrona Ventures. "Ninguno de estos acuerdos está enfocado en aumentar los ingresos. Están enfocados en alinear a los socios para construir empresas de inteligencia artificial sostenibles y ecosistemas".

Tomasz Tunguz de Theory Ventures dijo a Insider que estas estructuras de acuerdos son bastante comunes en la tecnología y que son "un beneficio neto para la startup".

"Significa que hay una relación simbiótica entre la empresa de infraestructura y la aplicación", dijo Tunguz.

Ethan Kurzweil, socio de Bessemer Venture Partners, también dijo que las compañías de la nube no están "inflando" sus cifras a través de esto, ya que existen ciertos tratamientos contables sobre cómo reconocer tales transacciones. Para Microsoft, el objetivo más grande es "superar a Google de alguna manera, al tiempo que posiciona a Azure como el proveedor líder de nube para estos nuevos modelos de inteligencia artificial", señaló.

Además, la capacidad de incentivar a las startups de inteligencia artificial con acceso a valiosa potencia informática permite a las compañías de la nube pagar precios más altos por estas inversiones y competir contra las firmas de capital de riesgo tradicionales, dijo la socia de Bessemer, Talia Goldberg.

También puede ser la única opción disponible para muchas startups, ya que el mercado de capital es relativamente estrecho, dijo Matt Murphy de Menlo Ventures. Para las grandes empresas tecnológicas, es una oportunidad para capitalizar una oportunidad que podría durar décadas, agregó.

"La realidad es que el capital estratégico ha sido la única forma de llenar la brecha de capital en el mercado para empresas que están en una etapa temprana y necesitan recaudar cientos de millones de dólares", dijo Murphy. "En este caso, el resultado es una enorme innovación tecnológica que debería durar décadas. Si eres un proveedor de la nube, estás proporcionando el capital semilla a corto plazo para poner en marcha estas empresas modelo fundacionales".

¿Tienes un consejo?

Contacta al reportero Eugene Kim a través de las aplicaciones de mensajería cifrada Signal o Telegram (1-650-942-3061) o por correo electrónico ([email protected]).

Contacta a la reportera Stephanie Palazzolo por correo electrónico ([email protected]) o en Signal (979-599-8091).

Contacta usando un dispositivo que no sea para el trabajo. Consulta la guía de Insider para obtener consejos sobre cómo compartir información de forma segura.