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Como muchos otros corredores, estoy obsesionado con los zapatos. En comparación con otros deportes, correr no requiere mucho en términos de equipamiento, pero no puedes tomar atajos cuando se trata de tus pies.

Para mí, lo más importante es que los zapatos me queden bien y sean cómodos, pero tampoco quiero zapatos que me hagan más lento. Las zapatillas con una gran amortiguación pueden ser geniales si estás dando vueltas por el vecindario con amigos o si tu trabajo requiere que pases todo el día de pie, pero no cuando estás tratando de reducir unos minutos en tu tiempo de carrera.

La búsqueda de la combinación perfecta ha sido como una búsqueda interminable desde que empecé a correr hace un par de años. Ahora, entrenando para mi primer maratón, el TCS New York City Marathon el 5 de noviembre, las apuestas son más altas que nunca. Por eso, cuando me ofrecieron la oportunidad de probar el nuevo y mejorado software de ajuste de zapatos de Fleet Feet, que funciona con inteligencia artificial, acepté.

Pero eso no significa que no estuviera escéptico sobre sus capacidades. Hasta hace poco, mucha de la inteligencia artificial destinada al consumidor ha sido más publicidad que realidad. Mientras tanto, he estado comprando en Fleet Feet, una cadena nacional de tiendas especializadas en running, desde poco después de unirme a mi grupo de corredores vecinales en marzo de 2022.

Durante más de un año, los expertos en zapatos de la compañía, a quienes Fleet Feet llama proveedores, han mantenido felices a mis pies. Han respondido a todas mis preguntas detallistas y sus recomendaciones han cambiado a medida que mis necesidades y metas de carrera han evolucionado con el tiempo.

¿Cómo entra en juego la inteligencia artificial en esto?

En este caso, la inteligencia artificial proporciona una forma de permitir que los empleados de la tienda comparen rápidamente las dimensiones específicas de mis pies con las de millones de otras personas, junto con los diseños de los zapatos en su inventario, para seleccionar cuáles podrían ser los que mejor me queden.

La inteligencia artificial no está diseñada para reemplazar a los empleados expertos, simplemente les proporciona un mejor punto de partida para encontrar zapatos con el ajuste correcto, dice Michael McShane, gerente de experiencia minorista de la tienda de Nueva York que visité.

"Transforma los datos en algo mucho más comprensible para el consumidor", dice McShane. "Aún estoy aquí para brindarte una evaluación experta, enseñarte lo que dicen los datos y explicarte por qué es mejor venir aquí que ir a una tienda genérica".

Cualquiera que haya puesto un pie, por así decirlo, en una tienda de calzado para correr sabe que hay muchos y muchos zapatos disponibles, y los pies de cada persona son diferentes. Lo que podría sentirse como un gran zapato para una persona, podría ser una tortura absoluta para otra.

Un vistazo a algunos de los datos recopilados por una escaneo de ajuste de Fleet Feet.

Conociendo tus pies con un escaneo en 3D

Lanzado originalmente en 2018, el software Fit Engine de Fleet Feet analiza las formas de ambos pies de un corredor (recopilados a través de un proceso de escaneo en 3D llamado Fit ID), tomando medidas precisas en cuatro áreas diferentes. No solo se fija en la longitud de los pies de una persona, sino también en la altura de sus arcos, en el ancho de sus pies en los dedos y en cuánto espacio necesitan en el talón.

An image of fit id scan results.

Las placas en el escáner también miden cómo una persona se para y lleva su peso. Es importante destacar que el escáner analiza ambos pies. Los corredores en particular someten sus pies a mucho uso y maltrato, lo que hace que sea probable que sus pies tengan formas diferentes.

Los míos no fueron una excepción. Uno de mis pies medía más de medio número más grande que el otro. No puedo decir que me sorprendiera. Además de aumentar mi entrenamiento a un promedio de 20 millas por semana en el último año, mis pies también han sufrido 17 años en las brutales calles de Nueva York, dos embarazos y una lesión en el pie que me dejó con un dedo gordo derecho desequilibrado.

Lo que fue un poco sorprendente fue que ambos pies midieran más grande que mi tamaño habitual 9 o 9.5. Siempre he tenido pies grandes, especialmente para una mujer que mide poco más de 5 pies de altura, pero admito que fue un poco traumático probar zapatos una talla completa más grande por primera vez.

Las capacidades de inteligencia artificial del software permiten que el sistema compare rápidamente los datos del escaneo de un cliente con todos los zapatos en el inventario de la tienda, así como con los millones de otros escaneos de pies en el sistema. Cada zapato se califica según cómo se ajusten sus medidas al cliente. Gráficos codificados por colores muestran cómo se compara cada zapato en áreas específicas.

Si bien los empleados de la tienda han utilizado versiones del software que incluyen la inteligencia artificial a lo largo de los años, Fleet Feet dice que las últimas mejoras hacen que ahora esté dirigido a los consumidores, en lugar de ser algo que ocurre completamente detrás de escena. El objetivo final es agregarlo al sitio web de la empresa para facilitar la búsqueda de zapatos que se ajusten en línea, algo que incluso para los entusiastas más grandes de los zapatos para correr es notoriamente difícil.

Además de decirle a McShane y a mí qué tan bien le podría quedar un zapato, el software me dio una talla de inicio específica para probar, ya que la talla puede variar según la marca y el modelo de zapato.

Y seguro que probé muchos zapatos. La IA le dio a McShane muchas sugerencias para que empezara, pero fue él quien las redujo para mí, teniendo en cuenta mis necesidades y preferencias de entrenamiento. En última instancia, quería algo acolchado y lo suficientemente cómodo como para completar un maratón, pero aún lo suficientemente ligero y ágil como para no sentirme torpe o pesado.

También quería algo nuevo. Después de un año de usar casi religiosamente las Hoka Cliftons para las carreras diarias, ahora se sentían demasiado voluminosas y lentas. También me gustaban los entrenadores Brooks Ghost, pero más para caminar por Nueva York que para correr.

Y estaba más que feliz de despedirme de un par de zapatos Nike Zoom Fly 5 que compré para el Medio Maratón de Nueva York. Sus placas de fibra de carbono y construcción ligera los hacían muy rápidos, pero su falta de amortiguación en el talón me causaba ampollas monstruosas que explotaban y sangraban. Claro que podría haberlos devuelto, pero me gustaba tanto su velocidad que simplemente me subía los pies cada vez que los usaba para protegerme contra la fricción.

El Mizuno Wave Rider 26.

Con lo que me quedé

Pasé más de una hora en Fleet Feet probando todo tipo de zapatos. Dado que la IA señaló el tamaño adecuado para cada modelo, las tallas que probé variaron pero prácticamente todas me quedaban bien. Eso, en sí mismo, fue un ahorro de tiempo. El desafío principal fue descubrir cuál se sentía más cómodo cuando daba una vuelta por la tienda.

An image of the Mizuno Wave Rider 26.

Un par de Brooks Glycerin se sentían acolchados, pero también un poco toscos. Me encantaba un par de Diadoras de Italia, pero calzaban pequeños y la tienda no tenía mi talla, que probablemente hubiera sido un gran 10.5, en stock. Por el contrario, un modelo de New Balance que probé parecía demasiado holgado para darme suficiente soporte.

Para mí, se trataba de encontrar el nivel adecuado de amortiguación y peso. Siguiendo el consejo de McShane, hice lo posible por ignorar los colores. En cuanto a los zapatos para correr, soy fanático de los colores llamativos y divertidos, pero los colores no ayudan a la comodidad ni reducen los segundos en el ritmo de la milla.

Después de muchas, muchas cajas, me quedé con los Asics Gel-Cumulus y los Mizuno Wave Rider (ambos a $140). Ambos eran ligeros y elásticos, y di más de una vuelta corriendo por la tienda con ambos. También los probé con un par de plantillas nuevas ($55), que también me ajustaron con la ayuda de la IA.

Nunca antes había utilizado plantillas, pero me dijeron que me brindarían un mejor soporte para el tipo de entrenamiento de muchas millas que tenía por delante, mejorando mi resistencia y reduciendo la posibilidad de lesiones. También es importante usar calcetines para prevenir las temidas ampollas, así que cogí un par de mis Feetures Elite Ultra Lights ($18) habituales.

Después de mucho debate, salí de la tienda con los Mizunos. Aunque había tenido Asics en el pasado, nunca había probado los Mizunos antes. Parecían un poco más rápidos y adaptados a mis pies que los Asics. Además, resultó que estaban en oferta y los conseguí por $105.

Esto se debe a que hay una nueva versión que aún no había llegado a la tienda, por lo que no estaban en el sistema para que los encontrara la IA. Aunque fue bueno ahorrar $35, si hubiera sabido eso, tal vez habría optado por los Asics simplemente porque son más actuales.

Después de cuatro carreras que sumaron aproximadamente 25 millas, todavía me gustan los zapatos, aunque las plantillas me han costado un poco acostumbrarme, pero también estoy pensando en comprar un par de Asics solo para comparar.

Para la mayoría de las personas, es probable que este uso de la IA pase desapercibido, al menos hasta que se agregue al sitio web. Aunque ahora está dirigido oficialmente al consumidor, todavía parece más una herramienta para los empleados de la tienda. Sin duda, la IA que analiza los datos puede ser excelente, pero los esfuerzos y el asesoramiento experto de los vendedores mismos serán los que me hagan volver a sus tiendas.

Después de todo, el Maratón de Nueva York de TCS no es hasta el 5 de noviembre y tengo un largo camino por recorrer de muchas millas y muchos, muchos pares de zapatos antes de llegar a la línea de salida.