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La administración de Biden ha anunciado que está fortaleciendo los controles de exportación sobre chips semiconductores utilizados para la inteligencia artificial y los equipos utilizados para fabricarlos, en un esfuerzo por evitar que China adquiera o produzca chips avanzados.

Las reglas actualizan las restricciones que los Estados Unidos anunciaron hace un año, prohibiendo la venta de chips por encima de un umbral de capacidad determinado en China y otros países restringidos, y prohibiendo la venta de equipos específicos para la fabricación de chips. Las nuevas reglas tienen como objetivo cerrar las lagunas que surgieron a raíz de las restricciones de control de exportación de 2022 y tener en cuenta los avances tecnológicos desde entonces.

Las restricciones a la exportación anunciadas el martes se han ampliado a los chips que tienen menos capacidades que los que anteriormente estaban sujetos a las reglas. También impusieron controles sobre tipos adicionales de equipos para la fabricación de chips. Además, Estados Unidos elaborará una lista de chips ligeramente menos avanzados y requerirá a los fabricantes que notifiquen al gobierno de Estados Unidos si se venden chips de esta lista a países restringidos como China.

Se espera que las restricciones afecten a los fabricantes de chips, como Nvidia, AMD e Intel, que son los más populares en la industria de la inteligencia artificial.

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Seguridad concerns

Al anunciar las restricciones de 2022, la Oficina de Industria y Seguridad (BIS, por sus siglas en inglés) declaró que los chips semiconductores se utilizan "para producir sistemas militares avanzados, incluidas armas de destrucción masiva" y "cometer abusos contra los derechos humanos".

La administración de Biden ha argumentado desde entonces que la restricción de las exportaciones de chips avanzados es parte de una política de "proteger nuestras tecnologías fundamentales con un pequeño patio y una valla alta", lo que implica que las reglas están diseñadas para afectar solo a la tecnología avanzada con relevancia para la seguridad nacional.

Sin embargo, algunos comentaristas sostienen que las restricciones son menos selectivas de lo que afirma la administración.

Un informe realizado por Gregory Allen, director del Centro Wadhwani para IA y Tecnologías Avanzadas en el grupo de expertos del Centro de Estudios Estratégicos e Internacionales, argumentó que debido a que las restricciones no están enfocadas en ninguna industria en particular y tienen como objetivo evitar que China alcance alguna vez las capacidades de Estados Unidos, "marcaron el inicio de una nueva era en las relaciones entre Estados Unidos y China".

Hablando con los periodistas el lunes, la secretaria de Comercio, Gina Raimondo, afirmó 'el objetivo es el mismo que siempre ha sido, que es limitar el acceso de la República Popular China (P.R.C., por sus siglas en inglés) a semiconductores avanzados que podrían impulsar avances en inteligencia artificial y computadoras sofisticadas que son fundamentales para las aplicaciones militares de la P.R.C.', según informó el New York Times.

En respuesta a las noticias sobre las reglas, el portavoz del Ministerio de Relaciones Exteriores de China, Mao Ning, indicó a Reuters que Estados Unidos está politizando los asuntos comerciales y desestabilizando las cadenas de suministro globales, y añadió que China seguirá protegiendo sus derechos e intereses.

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Después de que se implementaron las reglas de 2022, la empresa estadounidense de diseño de chips Nvidia desarrolló nuevos chips, el A800 y H800, que eran más lentos que sus chips de última generación A100 y H100 pero cumplían con los criterios para los chips que podrían ser vendidos a China. Un alto funcionario de la administración Biden informó al New York Times que, según las reglas actualizadas, también se prohibiría la venta de los chips más lentos.

En un comunicado, la Asociación de la Industria de Semiconductores (SIA, por sus siglas en inglés), un grupo de la industria, instó al gobierno a asegurarse de que los controles no fueran excesivamente restrictivos.

"Estamos evaluando el impacto de los controles de exportación actualizados en la industria de semiconductores de Estados Unidos. Reconocemos la necesidad de proteger la seguridad nacional y creemos que mantener una industria de semiconductores estadounidense saludable es un componente esencial para lograr ese objetivo", dijo la SIA en el comunicado. "Los controles unilaterales excesivamente amplios corren el riesgo de perjudicar el ecosistema de semiconductores estadounidense sin avanzar en la seguridad nacional, ya que alientan a los clientes extranjeros a buscar en otros lugares."

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'Grandes vacíos legales'

Desde que se impusieron las restricciones, analistas y formuladores de políticas han argumentado que las restricciones permitieron la venta de equipos de fabricación de chips a empresas como Semiconductor Manufacturing International Corporation, un fabricante chino de chips propiedad del Estado, y no se aplicaron adecuadamente, y ha habido acusaciones de que los desarrolladores chinos de IA introdujeron contrabando de chips en el país.

Esto, según dicen, permitió a los desarrolladores de chips chinos seguir alcanzando la frontera tecnológica y a los desarrolladores chinos de IA seguir desarrollando modelos de IA.

Las restricciones a partir de octubre de 2022 tenían "grandes vacíos legales", según Dylan Patel, analista jefe de la firma de análisis de la industria de semiconductores SemiAnalysis. "[Los fabricantes de semiconductores] no se vieron realmente afectados en absoluto. Hubo una disminución temporal mientras todos tenían que buscar los vacíos legales, detener los envíos existentes que iban a ir allí y enviar lo que quisieran enviar en su lugar sin romper las regulaciones, obtener licencias del gobierno, etcétera".

Las actualizaciones anunciadas el martes han hecho que las restricciones en las ventas de chips sean mucho más estrictas, pero Patel dice que aún han dejado posibles vacíos legales para la venta de equipos de fabricación de chips. "Creo que eso es resultado de que la administración ha escuchado demasiado a la industria, de que ha sido objeto de presión. Y creo que se debe a que los equipos son mucho más complejos".

Con restricciones adicionales sobre los tipos de chips que puede importar pero mayor flexibilidad en torno a los equipos de fabricación de chips, Patel predice que las últimas reglas fomentarán el desarrollo de la industria de chips nacional de China.

Hablando con los periodistas, Raimondo dijo que los cambios fueron diseñados para asegurar que las reglas sean lo más efectivas posible y que es probable que los controles de exportación se actualicen al menos anualmente, a medida que la tecnología continúa avanzando.

El BIS está buscando comentarios públicos sobre varias preguntas, lo que sugiere que podría haber más actualizaciones y ofrece algunas pistas sobre la dirección estratégica que podría tomar la unidad del Departamento de Comercio. Por ejemplo, pregunta si se deben imponer restricciones a los proveedores de servicios en la nube que vendan capacidad informática a empresas chinas.

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"Mi interpretación de esto es que la administración sigue decidida a adoptar un enfoque que sea flexible y adaptable a cómo responde la industria", dice Paul Scharre, vicepresidente ejecutivo y director de estudios del Centro para una Nueva Seguridad Estadounidense, un grupo de reflexión sobre asuntos militares.

"En un nivel, esto puede parecer muy tecnocrático y aburrido: los umbrales de rendimiento de los chips y el ancho de banda de interconexión, pero al final del día, estos chips más avanzados son un área de competencia geopolítica enorme", dice Scharre. "Creo que seguiremos viendo a actores chinos y otras empresas globales, incluidas empresas estadounidenses, ser receptivos y cambiar su comportamiento, pero también encontrar formas de seguir ganando dinero y promover sus propios intereses a pesar de esto".